Sonoluminiscencia, luz mediante ondas de sonido


Si revientas una burbuja bajo el agua con ondas de sonido, se produce una luz, y nadie sabe el por qué. Este fenómeno es conocido como sonoluminiscencia.


¿Qué es la sonoluminiscencia? Pues es un fenómeno muy peculiar que consiste en la producción de luz a partir de ondas sonoras. Imagine el siguiente experimento: tomamos un recipiente lleno de agua e introducimos en él una pequeña burbuja de aire. A continuación, hacemos pasar por el recipiente una onda sonora, lo que hace que la burbuja se expanda y se contraiga al ritmo del sonido. Si vamos aumentando entonces la intensidad del sonido, se alcanza un umbral en el que la burbuja colapsa periódicamente de manera catastrófica, al ritmo de las ondas de presión que la atraviesan, y empieza a emitir pulsos de luz de una gran intensidad y de muy corta duración. El equipo experimental necesario para estudiar este fenómeno sólo cuesta unos centenares de euros.

Hay que destacar que la sonoluminiscencia la conocían las gambas antes que nosotros. De hecho, hay una especie de gamba que atrapa con su cuerpo una pequeña burbuja de aire y luego produce luz agitando rítimicamente su cola y forzando a la burbuja a emitir pulsos luminosos.

¿Por qué se produce esa emisión de luz por parte de la burbuja? Todavía no se sabe con certeza, pero tiene que ver con las enormes presiones que se alcanzan en el centro de la burbuja cuando ésta se contrae. Trivializando mucho, podríamos decir que lo que sucede es que la energía de la onda sonora, que normalmente está distribuida en un cierto volumen, se concentra repentinamente en un punto casi infinitesimal, transformándose en luz.

¿Y qué importancia tiene esto? Pues, entre otras cosas, que abre la puerta a aplicaciones realmente insospechadas, porque los cálculos teóricos muestran que sería posible llegar a alcanzar en el centro de la burbuja las energías necesarias como para iniciar un proceso de fusión nuclear. Y todo con un equipo experimental que cuesta una miseria.

Cuando todas las investigaciones parecen moverse dentro de un esquema inalterable, de repente alguien se fija en un fenómeno aparentemente trivial y se producen avances sorprendentes.


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